Pourquoi la distance du marathon est-elle fixée à 42,195 km ?

Pourquoi la distance du marathon est-elle fixée à 42,195 km ?

La distance officielle d’un marathon est de 42,195 km. Mais pourquoi en est-il ainsi ? La plupart des non-marathoniens à qui je pose la question répondent que ce chiffre étrange doit être dû à la conversion des unités impériales au système métrique (ou l’inverse).

Ce n’est pas le cas. La distance en miles est de 26 miles et 385 yards, communément arrondie à 26,2. Alors pourquoi cette distance a-t-elle été choisie ?

Revenons aux origines du marathon.

Les origines du marathon

En l’an 490 avant J.-C., Miltiade, un général grec d’Athènes, a infligé une grave défaite aux Perses dans les plaines de Marathon, un petit village situé au nord-ouest d’Athènes. Afin de transmettre la nouvelle de la victoire, un soldat grec, Phidippidès, courut à toute allure du champ de bataille à Athènes. Après avoir transmis la nouvelle, il s’est effondré et est mort.

Quelle distance a-t-il réellement couru ? Nous ne connaissons certainement pas la distance exacte, car nous ne connaissons pas l’itinéraire qu’il a suivi.

Itinérairre Google Maps marathon à Athènes

J’ai fait un petit test. Je suis allé sur Google Maps et j’ai indiqué l’itinéraire de Marathon à Athènes. Avec le système routier moderne, la distance est de 42,3 km. N’est-ce pas incroyable ? Mais la plupart des historiens supposent que la distance parcourue par Phidippidès était d’environ 40 km.

Le marathon moderne

Aussi légendaire et fictive que puisse paraître cette histoire, elle a conduit à la création du marathon moderne. Lorsque Pierre de Coubertin a donné naissance aux jeux olympiques modernes, le premier marathon était fixé à 40 kilomètres. Mais au cours des premiers jeux olympiques, la distance du marathon a beaucoup varié. Elle est passée de 40 km à 42,75 km.

Ville / Année / Kilomètres / Miles
Athènes / 1896 / 40 / 24,85
Paris / 1900 / 40,26 / 25,02
St Louis / 1904 / 40 / 24,85
Athènes / 1906 / 41,86 / 26,01
Londres / 1908 / 42,195 / 26,22
Stockholm / 1912 / 40,2 / 24,98
Anvers / 1920 / 42,75 / 26,56
Paris / 1924 / 42,195 / 26,22

La distance définitive du marathon a été déterminée en 1921 par la Fédération internationale d’athlétisme amateur (IAAF). La distance choisie est celle courue à Londres en 1908 : 26 miles 385 yards ou 42,195 km.

La course de Londres en 1908

On dit généralement que la distance a été fixée à 26 miles 385 yards à cause de la famille royale. Lors de la préparation des Olympiades d’été, il avait été convenu que les organisateurs incluraient un marathon d’environ 40 km ou 25 miles. Les responsables britanniques, désireux de satisfaire le roi d’Angleterre, ont donné le départ de la course au château de Windsor et l’ont terminée dans la loge royale du stade olympique, soit une distance de 26 miles 385 yards exactement.

Mais cela explique seulement pourquoi la distance du marathon de Londres était de 42. 195 km. Cela ne nous dit pas pourquoi cette distance a été choisie comme distance définitive du marathon.

Un événement dramatique

La course de Londres est devenue célèbre à cause de ce qu’on appelle « l’affaire de Londres« . Dorando Pietri, un coureur italien, qui menait la course, titubait gravement lorsqu’il est entré dans le stade olympique. Il s’effondre à plusieurs reprises sur la piste. La foule dans le stade pense qu’il va mourir. Un officiel compatissant a finalement aidé le coureur semi-conscient à franchir la ligne d’arrivée. Après l’événement, l’histoire a fait le tour des médias pendant des jours. Certains ont même rapporté que Pietri était mort à l’hôpital après la course. Cette arrivée sensationnelle a permis au marathon de s’imposer dans l’imagination des foules comme LA course d’endurance, même si elle était dangereuse à courir. Cela a contribué à faire connaître le marathon mondialement.

Malheureusement, en raison de l’aide qu’il a reçue, le coureur italien est disqualifié et Johnnie Hayes est déclaré vainqueur.

L’IAAF n’a jamais expliqué officiellement pourquoi elle avait choisi 26 miles et 385 yards comme distance officielle du marathon en 1921. Mais j’ai la conviction que c’est dû à la forte émotion générée lors de la course de Londres.

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